ВилорогиСтепи, покрывающие всю центральную часть Северной Америки, называются прериями. Долгое время прерии считались огромными безжизненными территориями, и лишь в конце прошлого века американские колонисты обнаружили, что эта земля плодородна, а фауна богата и разнообразна. Так началось освоение прерии, большая часть которой сейчас превратилась в фермы и скотоводческие ранчо.

Самые многочисленные обитатели прерий — луговые собачки — родственники белок Предупреж­дая друг друга об опасности, эти грызуны издают лающие звуки, за что и получили свое название. Они живут большими колониями, выкапывая под землей сложные норы глубиной до 5 м. Несколько колоний образуют подземный городок, население которого раньше могло достигать десятков миллионов осо­бей. А общее количество луговых собачек в прериях превышало все население нашей планеты. Такое количество мелких грызунов поедало очень много травы, и фермеры стали уничтожать луговых собачек, считая, что они вредят посевам. За короткое время этих зверьков на всей территории Северной Аме­рики осталось всего несколько миллионов. На самом деле луговые собачки приносят большую пользу — разрыхляя землю, они способствуют лучшему росту трав и их разнообразию. Эти грызуны играют важную роль в экосистеме в целом: от них зависит существование многих других видов животных.

В условиях степей, где негде укрыться от хищников или от непогоды, норы луговых собачек служат убежищем, а иногда и постоянным жилищем для многих видов животных. А сами эти грызуны являются основной пищей для целого ряда хищников: барсуков, черноногих хорьков, койота, мексиканского сокола, ястребов, кроличьих сов, гремучих змей. Уничтожение луговых собачек повлекло за собой сокращение численности других животных.

Больше всего от уничтожения луговых собачек пострадали черноногие хорьки — проворные хищники, охотящиеся преимущественно на этих  грызунов. Долгое время   хорьки считались совсем исчезнувшими, но недавно была обнаружена небольшая колония этих хищников. Благодаря усилиям ученых они были сохранены и размножились в неволе. Сейчас черноногие хорьки возвращаются в прерии.

Койоты — луговые волки — живут и охотятся стаями. Койоты питаются не только луговыми собачками, но и зайцами, барсу­ками, птицами, например луговыми тетеревами, а также па­далью. В отличие от волков, они легко приручаются и могут слу­жить человеку вместо собаки.

В норах луговых собачек могут появиться непрошеные соседи — гремучие змеи. Гремучими они называются потому, что на конце хвоста у них находится трещотка, или погремушка, состоящая из роговых пластин. Змея отпугивает врагов, потрясая погремушкой, которая издает громкий звук. Эти ядовитые змеи питаются кроликами, птицами и птичьими яйцами, грызунами, в том числе луговыми собачками. Поэтому, если луговые со­бачки почуют змею в одном из своих ходов, они постараются отгородить этот туннель от остальных владений.

В заброшенных норах луговых собачек выводят потомство неболь­шие кроличьи совы. В отличие от других сов, кроличьи совы могут охотиться не только ночью, но и в дневное время. Они самые длинноногие из всех сов и передвигаются прыжками. Столбиками стоят эти птицы у входа в свою нору и высматривают добычу.

Так же, как и луговые собачки, в норах живут и броненосцы Девяти-поясный броненосец — единственный вид броненосцев, встречаю­щийся в Северной Америке. Он охотится по ночам на насекомых, земноводных, пресмыкающихся, лакомится плодами и семенами растений. V броненосца те­ло и хвост покрыты пан­цирем, состоящим из от­дельных полос и щитков, что позволяет ему в слу­чае опасности свернуться шар.

Некогда огромные стада диких быков бизонов и вилорогов населяли прерии Северной Америки. Коренные жители — индейцы — охотились на них. Мясо животных шло в пишу, из шкур шипи одежду, жилы использовались вместо ниток и как тетива для пуков, из костей изготавливались орудия труда, на кости позвоночника натягивали шкуры и делали из них сани — ничего не пропадало зря. Но все изменилось с появлением европейцев, которые соревновались между собой, кто убьет больше бизонов. Этик животных сотнями отстреливали не для пропитания, а для забавы, оставляя ненужные туши гнить в степи. Бизоны и вилороги оказались на грани исчезновения. Сейчас эти животные находятся под охраной, их численность постепенно увеличивается, но встречаются они в основном в заповедниках. С тех пор как в прериях были уничтожены волки, бизоны и вилороги не имеют естественных врагов в природе.

Вилороги — это отдельное семейство парнокопытных. Свое название они получили из-за раздвоенных рогов. Вилороги собираются в большие стадо, а в период размножения стада распадаются на отдельные группы: самец и несколько самок. Вилороги — отличные бегуны, способные развивать скорость до 95 км/ч.

Не только крупные травоядные пострадали от деятельности человека. Легкой добычей становились луговые и степные тетере­ва, а также дикие индюки. Дикие индюки значительно превосхо­дят в размерах тетеревов. Эти крупные птицы редко летают, предпочитая передвигаться по земле.

Огромные стада бизонов оставили на Вели­ких Равнинах следы своего пребывания — «бизоньи ямы». В летний зной бизоны валя­лись в грязи, чтобы охладиться и защитить тело от насекомых Ток образовывались не­большие ямы, которые углублялись и расши­рялись несколькими поколениями быков. Во время дождя эти ямы заполняются водой, давая приют большому числу водоплаваю­щих птиц, которые ежегодно посещают Великие Равнины, мигрируя с юга на север. «Бизоньи ямы», канавы и болота в прериях — место временного обитания бурых пеликанов канадских казарок диких уток и гусей.

ОСТАВЬТЕ ОТВЕТ